Un microbe vieux de 3,5 milliards d’années fait l’objet d’un débat animé les fossiles revisités

Image au microscope optique de l'un des prétendus microfossiles à gauche et image au microscope électronique à balayage du même endroit après la mesure des isotopes de carbone dans trois fosses à droite.Agrandir / Image au microscope optique de l’un des prétendus microfossiles à gauche et une image au microscope électronique à balayage du même endroit après la mesure des isotopes de carbone dans trois fosses à droite. Schopf et al./PNAS

Le titre de «plus ancienne preuve de vie» a été provisoirement réclamé par une foule croissante et déroutante de découvertes récemment. Au moins jusqu’aux dernières années, la couronne reposait confortablement sur un rocher de 3.47 milliards d’années de l’Australie occidentale a appelé l’Apex Chert. Décrit pour la première fois au début des années 90, ce rocher contenait un variété de structures microscopiques à la recherche de tout le monde comme les restes fossilisés de la vie microbienne.

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Comme d’autres trouvailles dans cette catégorie, l’Apex Chert a vu son juste part de controverse en tant que chercheurs piqué sceptiquement et poussé. Il y a juste deux ans, nous avons couvert une étude qui a conclu ces microfossiles étaient simplement des sosies intelligents créés par minéraux se cristallisant près d’un évent hydrothermal. Dans cette version de certains événements, une certaine quantité de carbone (pouvant provenir ou non de la choses) collées à des cristaux minéraux en forme de microbes vaguement.

Une étude récente menée par William Schopf – qui a découvert l’Apex Chert en premier lieu – apporte de nouveaux outils pour soutenir la question. Et les chercheurs estiment que les résultats montrent que ces les microfossiles ne sont pas des imposteurs.

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Schopf et son équipe ont soumis 11 prétendus fossiles de la échantillon original à une mesure ponctuelle incroyablement précise instrument qui peut déterminer le mélange d’isotopes de carbone qui sont présent. (C’est le même instrument que nous avons visité une fois, en fait.)

La première question est simplement de savoir si le carbone dans le fossiles – et les particules de carbone aléatoires que l’on peut trouver autour eux – correspond à la signature isotopique du carbone des organismes vivants. La biologie est un peu délicate en ce qui concerne les isotopes du carbone. le neutron supplémentaire dans le carbone 13 amène les organismes à préférer son briquet version; réactions chimiques non biologiques sont généralement plus sans discernement. Donc, une proportion inhabituellement faible de carbone 13 est un indicateur de carbone biologique.

Tout le carbone dans les échantillons passe ce test. Et le carbone à l’intérieur des fossiles contenait encore moins de carbone 13 que le hasard des morceaux de substance carbonée en dehors des fossiles.

Mais la comparaison la plus intéressante se situe entre les données pertinentes spécimens de fossiles. Dans l’étude initiale, Schopf a identifié cinq différents types de fossiles dans l’Apex Chert, qu’il a suggéré correspond à cinq espèces ou types différents de microbes organismes. Il s’avère qu’ils avaient chacun un isotope distinct du carbone signatures. Si ces fossiles n’étaient que des cristaux minéraux ressemblants revêtu de carbone, vous ne vous attendriez pas à voir un carbone constant schéma isotopique – ils devraient tous être à peu près les mêmes. Mais si ces étaient différents types d’organismes subsistant sur différents produits chimiques carburants, il serait logique de voir des variations dans les émissions de carbone isotopes

Les signatures isotopiques peuvent en fait indiquer ce que ces organismes aurait été comme. Deux d’entre eux sont dans la gamme de photosynthétique, la vie unicellulaire.

Les trois autres correspondraient à une paire intéressante: archaea produisant du méthane et bactéries consommant du méthane. Cette serait plutôt cool, car l’existence de ces deux types de vie ont été devinés à partir de mesures isotopiques du carbone de très vieux roches mais jamais épinglés à des fossiles microbiens spécifiques. Leur présence suggérerait la diversité de la vie, même au début journées. Là encore, des études récentes ont prétendu trouver des preuves de vie depuis 3,7 ou même 3,95 milliards d’années – et cela ferait Des formes de vie vieilles de 3,47 milliards d’années comparées aux poulets de printemps.

Mais quant à la vérité sur l’Apex Chert, les auteurs soutiennent il y a tout simplement trop de preuves cohérentes à l’appui de la conclusion que ce sont de vrais fossiles microbiens. Le multiple les sources de données rendent plus difficile la recherche d’un plausible explication non biologique. Ils vont maintenant probablement garder leur place dans une section VIP exclusive à moins qu’une meilleure objection ne vienne le long de.

Actes de l’Académie nationale des sciences, 2017. DOI: 10.1073 / pnas.1718063115 (À propos des DOI).

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