La fusée russe Proton traverse une période difficile

La fusée russe Proton traverse une période difficile AgrandirScott Andrews / NASA

La fusée Proton, le principal véhicule de lancement commercial de la Russie, fait face à une lutte sans merci pour rester un joueur compétitif sur le marché des lancements internationaux, selon des sources de l’industrie. Le vétéran La fusée spatiale soviétique a passé près d’un quart de siècle en tant que véhicule de choix pour les opérateurs de satellites de communication dans le monde. Mais il est tombé à presque sans pertinence en seulement un affaire de deux ans. Après avoir atteint un sommet de 12 lancements en 2010, le Proton regarde maintenant une possibilité réelle de voler juste un quelques missions cette année et ne livrant pas une seule publicité charge utile.

Qu’est-ce qui pourrait causer la chute dramatique de Proton? Ça a l’air comme une convergence de plusieurs facteurs a créé une tempête parfaite pour la fusée cheval de bataille russe.

Le Proton de 700 tonnes trouve ses racines dans la course de la lune entre États-Unis et l’URSS, et la conception est devenue la locomotive de le programme spatial soviétique. Puis vint les années 1990, lorsque la Russie l’industrie de la fusée face au chaos de l’économie post-soviétique transition, combinée à la chute des prix du pétrole et à la contraction budget militaire. Ces facteurs ont laissé la fusée au bord de effondrer. Cependant, la direction des GKNPTs Khrunichev à Moscou (où Proton est fabriqué) a travaillé sans relâche avec les nouveaux créé une agence spatiale russe pour établir une position de leader Les fusées russes sur le marché de lancement occidental hyper-concurrentiel. Outre de nombreux autres projets spatiaux communs avec l’Occident, le Proton est devenu un moneymaker majeur pour l’industrie spatiale russe en la fin des années 1990.

La première décennie du 21ème siècle a vu monter en flèche prix du pétrole, ce qui a donné au Kremlin beaucoup d’argent à investir dans le industrie militaire et spatiale. Ironiquement, c’était pendant ce temps que les premières graines de problèmes pour le programme spatial russe étaient semé. Se reposer sur les lauriers de l’héritage soviétique et durement gagné réalisations de leurs prédécesseurs à court d’argent, une série de les patrons de l’espace inefficaces ont passé du temps à doubler leurs poches et à donner leurs amis et parents des postes lucratifs, bien rémunérés dans toute l’industrie.

AgrandirAnatoly Zak

Pendant ce temps, la compétence professionnelle et le contrôle de la qualité se sont érodés derrière une façade fastueuse de Roskosmos. Dans le cas de Proton, le L’absence de contrôle technique a commencé à se manifester taux croissant d’échecs, dont certains semblaient remarquablement gênant. Fin 2010, un Proton a plongé dans l’océan parce que trop de propulseur avait été chargé par erreur dans son niveau supérieur. En 2013, un autre véhicule a effectué un salto ardent secondes après le décollage, car les capteurs de commande de vol étaient martelé dans le compartiment de la fusée à l’envers.

Facteur rogozine

Comme les problèmes techniques avec Proton et autres russes les lanceurs s’entassaient, le Kremlin adoptait une attitude plus agressive politiques anti-occidentales sur la scène internationale.

Entrez Dmitry “Twitter” Rogozin. Le vice-premier ministre était nommé en 2011 pour superviser la défense et l’espace russes l’industrie, et il s’est distingué avec le nationaliste bombastic et les messages racistes sur les médias sociaux bien avant la montée de Trumpisme. Pendant une période de tensions américano-russes, Rogozin célèbre conseillé à la NASA d’utiliser un trampoline pour envoyer ses astronautes au Station spatiale internationale. Ce message est venu comme l’agence américaine avait payé des millions à Moscou pour accéder à l’orbitale avant-poste – découlant d’un accord durement gagné par les prédécesseurs de Rogozin dans les années 1990.

En fin de compte, les escapades anti-occidentales de Rogozin symbolisaient la risque politique associé au lancement de charges utiles commerciales à partir de Russie.

La tempête parfaite

En 2017, Proton a passé la première moitié de l’année au sol. problèmes de contrôle de qualité massifs avec ses moteurs.

La fusée a repris son vol avec succès en juin et s’est terminée quatre missions apparemment sans faille depuis lors, mais les taux d’assurance pour les vols Proton ont grimpé en flèche. Cela a coûté le prix de la fusée avantage sur ses principaux concurrents dans le secteur du lancement: Arianespace et le SpaceX en pleine expansion. Le coût de transportant des satellites vers le cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan, où Proton est basé, aurait également doublé au cours des deux dernières années.

Le développeur de Proton a également mis du temps à fournir une plus grande Carénage de charge utile de 5 mètres, devenu une exigence pour le matériel de nombreux clients de Proton. Développeur GKNPTs Khrunichev travaille actuellement sur plusieurs nouvelles saveurs de Proton roquettes, y compris certaines avec des carénages plus larges, mais à l’origine La configuration large promise a été changée plusieurs fois et a être présenté.

Tous ces problèmes techniques, politiques et financiers réunis de laisser GKNPTs Khrunichev profondément endetté et déclenché l’exode l’année dernière, jusqu’à cinq transactions auraient été perdues au second semestre de 2017.

Anti-record de 2018

Sur plusieurs missions Proton prévues pour 2018, une seule est actuellement dédié au lancement de charges utiles commerciales étrangères. Dans une interview accordée au quotidien Izvestiya le 17 janvier, le directeur Le général de GKNPTs Khrunichev Aleksei Varochko a déclaré qu’une paire de satellites de télécommunications – Eutelsat-5 West B et MEV – seraient lancé sur un seul Proton en été. Cependant, les sources familier avec la question a dit que l’assemblage des satellites à la société américaine Orbital ATK ne serait pas terminée avant au moins quatrième trimestre de 2018 (ou, plus probablement, au premier trimestre de 2019). L’opérateur européen de satellites Eutelsat a prépayé deux autres Missions Proton, mais il lui reste encore à décider quoi et quand lancement.

Avec la disparition de ses clients internationaux, la Russie gouvernement a essayé de donner au véhicule assiégé une certaine fédérale des charges utiles, mais elles sont également difficiles à trouver.

Actuellement, le satellite de communication Blagovest-12L mis au point pour le ministère russe de la Défense est prévue pour le lancement le Proton le 22 mars, ce qui en fait le seul pari sûr pour un vol Proton cette année. Une autre charge utile militaire classée pourrait également voler cette année, apparemment selon les besoins.

Roskosmos a également confié à Proton le transport du Elektro-L n ° 3 météorologique et l’observatoire à rayons X Spektr-RG, mais les deux ceux-ci ont été conçus pour la plus petite fusée Zenit. Les lancer sur Proton gaspille essentiellement la capacité de levage de la fusée, ainsi que temps et argent nécessaires à la reconfiguration des deux vaisseaux spatiaux. Spektr-RG n’a donc plus une réelle chance de voler cette année; Le lancement d’Elektro-L est actuellement prévu pour octobre, mais cela pourrait aussi glisser en 2019.

La seule autre charge utile russe sur le manifeste de 2018 qui vraiment besoin Proton est le module MLM Nauka de 20 tonnes, avec son lancement à la Station spatiale internationale officiellement prévue pour décembre. “Officiellement” est le mot clé, car les experts impliqués dans le projet disent que la date de lancement avait été choisie pour des raisons politiques. fins de garder la mission en 2018 et que ce délai sera très difficile à rencontrer.

Tout cela signifie qu’après 53 ans de service, le vénérable La fusée Proton pourrait constituer un anti-record en 2018 en ne pilotant que quelques missions. Et pour la première fois depuis son entrée sur le marché mondial à la fin de la guerre froide, il ne peut apporter aucune argent à son développeur à court d’argent.

Anatoly Zak est l’éditeur de RussianSpaceWeb.com et de auteur de Russia in Space, le passé expliqué, l’avenir Explorée

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